在農業還未能大規模生產之前,很少有人擔心過度肥胖的問題,那時候的人們需要擔心的通常是沒辦法負擔食物。大約到第二次世界大戰之後,情況才有所改變。到現在,情況已經很明顯:吃太多跟吃太少導致的健康問題一樣嚴重。

保險公司很快開始注意到他們那些最胖的客戶容易產生較多的健康問題(還有很多的理賠)和提早死亡,所以他們不停尋找一個能正確、有效評估體重和肥胖的簡單工具。而在1832年,比利時的Adolphe Quetelet 發明出我們現在熟悉的公式:體重除以身高的平方,BMI(body mass index)。

時至今日,BMI仍然是最為廣泛使用的測量工具。許多保險公司使用這個工具作為客戶健康的指標、許多國家明文規定在健康檢查的時候必須測量BMI,而我們也幾乎是從國小開始就被不停記錄。而不管是從醫師那邊、還是家裡的體重計,我們都知道BMI和體重的對應關係:小於22-24是體重過輕、高於32是太重等等。(此數據依照年齡、性別、種族不同)

但有個問題:高BMI不代表你就一定不健康。事實上,根據一項綜合97項研究、3百萬人的綜合分析論文顯示,有心血管疾病和新陳代謝疾病的病人中,BMI屬於「過重」的族群活得比「正常」或「過輕」的病友們死亡率低6%。而且在中老年人身上更明顯。

還有令人玩味的事實:界定BMI的到底多少數字是「過輕」、「正常」和「肥胖」的,是由美國國家衛生研究院公佈,並在1998年把肥胖的BMI指數由27.5降到25。但撰寫指南的是Obesity Task Force這個機構,機構最主要的資金提供者是幾家製造減肥藥品的公司。而國家衛生研究院的一些學者也同時在製藥公司擔任顧問。

當然,最根本的問題是,這個工具本身就有過度簡化的問題。只考慮體重和身高。而我們都知道,同樣身高180公分的運動員跟缺乏運動的辦公室職員,即使體重相同,體態、肌肉量、內臟脂肪、骨骼密度等也會完全不同。然而他們都會歸在「過胖」。

所以?BMI數字一如所有其他測量工具一般:僅供參考。自己的運動量、飲食內容才是健康最重要的內容。