在保健食品的領域中,膳食纖維是個很常被提起的詞。但到底什麼是膳食纖維?有哪些分類?不同分類又有什麼功用?

首先,到底什麼是「膳食纖維」?這得分兩個部分來解釋,「膳食」和「纖維」。「膳食」容易,基本上就是指在食物中,被我們吃進肚子裡的。再來就是「纖維」。要了解纖維,就要先了解「糖」。

大家應該多少都聽過「單糖」、「多糖」、「寡糖」。其實這些「糖」和膳食纖維一樣,都是碳、氫、氧三種原子的化合物,只是接在一起的原子數量的多少。「單糖」(monosaccharide)的結構較短,常聽到的葡萄糖、果糖和半乳糖都算在單糖中。又因為化學結構式可以寫成Cx(H2O)y,又可以叫做碳水化合物。單糖通常無色,可溶於水,可被身體輕易分解,作為能量的來源,或儲存起來。當然囉,結構越短、越小,身體要分解運用當然也就更容易。

很多單糖接在一起,變成複雜的大結構,就叫做「多糖」(polysaccharide)。數量比多糖少一點的,叫「寡糖」( oligosaccharide,就是有些廣告一直在說的oligo,「歐哩狗」啦)。啥?就這樣?對,就這樣。好....那多「多」叫多?多「寡」叫寡?恩....其實沒有明確的定義(笑),是個有點約定成俗的事。通常多於10個單糖接在一起算多糖,8-9個算寡糖。寡糖的分子比單糖大了些,身體要分解完全就不是那麼容易。而未被完全分解的寡糖,在腸道中可以協助細菌生長。不同的寡糖可以協助不同的細菌生長,用對寡糖,就能改善腸道健康。這也就是為什麼有些保健飲料會以寡糖作為訴求。寡糖是個很有趣的東西,不過要接著講下去真的回不來了!之後再聊吧!

好,多糖有哪些呢?只要10個以上的單糖結合就算,所以變化很大。從幾10個到幾百個都算,彼此之間連接的方式可已是常常一條,也可以有很多分支變成網狀那樣。大體上,以功能來分,可以分成「儲存用」和「結構用」。譬如說肝糖、澱粉,在人體中主要的功用是儲存能量。那像構成樹幹的纖維素、甲殼素,主要是用來形成結構、支撐生物體,就是結構用。

請各位原諒小的就是碎嘴,每次講東西都超展開,講到都不知道跑哪去了。回到主題(終於!),到底什麼是膳食纖維。以一般最被廣泛接受的定義,是「非澱粉的多糖類」。啥鬼?誒...對,其實也是個不太明確的定義。大致上,一般不能在消化道裡被分解,會一路通過消化道最後又排出身體的,就算是膳食纖維。例如:木質素、甲殼素、糊精、菊糖、纖維素等等都算。(哎呀呀,這裡面很多東西也都很有趣啊!也要之後再說了!)

所以....說到底,膳食纖維這個名字跟纖維一點關係也沒有╮( ̄▽ ̄)╭。因為嚴格說起來,膳食纖維根本就是多糖類,是碳水化合物啊!就算是以巨觀來看,很多被歸在此類的物質,結構跟我們一般想像中的,一條一條的纖維一點也不像。那膳食纖維到底可以幹嘛?請待下回分曉:)